Energía mareomotriz: noticias principales


Es posible aprovechar la energía cinética de las aguas marinas para cubrir nuestras necesidades energéticas. Para este fin se pueden utilizar centrales mareomotrices. Estas son, básicamente, turbinas submarinas que funcionan aprovechando las mareas y corrientes oceánicas para generar electricidad. La energía de las corrientes marinas es potencialmente considerable en magnitud, pero está muy dispersa y, por lo tanto, es difícil de concentrar y llevar a los lugares donde se consume. La única fuente de energía que se ha aprovechado a gran escala es la energía mareomotriz, pero sólo en unos pocos lugares. Energía mareomotriz ## ¿Se puede aprovechar toda la energía del mar? Con la excepción de las centrales mareomotrices, las tecnologías para obtener energía del océano se encuentran en fase de demostración y de proyecto piloto. Muchas de ellas requieren más investigación y desarrollo. ### ¿Tiene futuro la energía mareomotriz? Algunas de estas tecnologías se caracterizan por una gran variabilidad en la producción y en los niveles de previsibilidad de la energía (por ejemplo, las olas, las mareas y las corrientes). Es probable que otros tipos de energía se exploten de manera casi continua o incluso controlable (por ejemplo, la energía térmica oceánica y el gradiente de salinidad). Cerca de la costa, el rango entre la marea alta y baja puede exceder los 15 m en algunos sitios (como la bahía de Fundy en Canadá). Y es esta energía potencial, debido a esta diferencia de altura, la que es captada por las centrales mareomotrices. En la actualidad, el Reino Unido está posicionando como líder en tecnologías de energía mareomotriz, y es el primer país del mundo en poder lanzar los primeros proyectos de producción de energía marina a escala comercial. Energía mareomotriz ## ¿Cómo funciona una central mareomotriz? Hay que instalar una presa para aprovechar esta diferencia en el nivel del agua. Cuando sube la marea, el agua entra por las aberturas de la presa. Tan pronto como la marea retrocede, las aberturas se cierran para conservar el agua. Entonces, tan pronto como la diferencia de altura entre la cuenca y el nivel del mar sea suficiente, el agua puede ser liberada dirigiéndose a las turbinas que generarán electricidad. Por el modo en que funciona la energía mareomotriz, se entiende que varía con el tiempo. Pero esta variabilidad puede predecirse a una escala de meses y años de antelación. ### Realidad de las centrales mareomotrices Las centrales mareomotrices tienen grandes inversiones y funcionamiento intermitente, pero no consumen combustibles, no generan emisiones, los costes de operación y mantenimiento son bajos y la disponibilidad es alta. Bajo cualquier clasificación la energía mareomotriz es renovable. La primera central mareomotriz del mundo se construyó en 1966 en Francia, en el estuario de La Rance, con una potencia de 240 MW. Sin embargo, no hay escasez de este recurso en el mundo y se estima que el total aprovechable asciende a 1.000 TWh/año. ## Ventajas y desventajas de la energía mareomotriz Actualmente aprovechar las mareas no es la forma más barata de energía renovable y los efectos reales de la energía mareomotriz en el medio ambiente aún no se han determinado completamente. Aquí hay algunas ventajas y desventajas de la energía mareomotriz que no deben pasarse por alto: ### Ventajas de la energía mareomotriz #### Limpia y compacta Una central mareomotriz no ocupa espacio útil para otras labores. El proyecto de mareas más grande del mundo es la central eléctrica de mareas del lago Sihwa en Corea del Sur, con una capacidad instalada de 254MW. El proyecto fue inaugurado en 2011, y se añadió a un dique preexistente de 12,5 km de largo construido en 1994 para proteger la costa contra las inundaciones. Por el contrario, algunos de los parques eólicos más grandes, como el parque eólico Roscoe en Texas, EE. UU, que ocupa 400 Km2 de tierras de cultivo. Incluso las granjas solares son generalmente más grandes, como el Parque Solar del Desierto de Tengger en China, que cubre un área de 43 km2. En este sentido, los países pequeños con un tramo suficientemente largo de costa pueden utilizar el poder de las mareas. De esta forma podrían competir con países con mayor espacio aprovechable. #### Energía continua y predecible Otro beneficio del poder de las mareas es que es predecible. Las fuerzas gravitacionales de los cuerpos celestes que causan las mareas son indetenibles. Además, como la marea alta y baja es cíclica, es mucho más fácil para los ingenieros diseñar sistemas eficientes que, por ejemplo, predigan cuándo soplará el viento o cuándo brillará el sol. Los usos de la energía mareomotriz pueden acompañar y complementar otros tipos de generación tradicional o renovable. #### Larga vida útil de los equipos Las plantas de energía de las mareas pueden durar hasta cuatro veces más que las granjas eólicas o solares. Se dice que estas estructuras tipo presa tienen una vida útil de alrededor de 100 años. La Rance en Francia, por ejemplo, ha estado en funcionamiento desde 1966 y continúa generando importantes cantidades de electricidad cada año. Las turbinas eólicas y los paneles solares generalmente vienen con una garantía de 20 a 25 años, y aunque algunas células solares han alcanzado la marca de los 40 años, generalmente reducen su eficiencia a un ritmo de 0.5% por año. ### Desventajas de la energía mareomotriz #### Falta de investigación Si bien los verdaderos efectos de las mareas y las turbinas en el ambiente marino no se han explorado en su totalidad, se ha investigado cómo estas barreras, al manipular los niveles oceánicos, pueden tener efectos negativos similares a los de la energía hidroeléctrica. Un informe de 2010, comisionado por la NOAA americana, identificó varios efectos ambientales, incluida la alteración de las corrientes y las olas y la toxicidad de las pinturas, lubricantes y recubrimientos anti incrustantes, utilizados en la fabricación de equipos. Sin embargo, todavía hay una necesidad de más investigación. ## El impacto de las emisiones electromagnéticas Las emisiones electromagnéticas de los generadores también pueden alterar la vida marina sensible. Se han documentado efectos en la orientación de algunos peces, como el salmón. Pero existe poca investigación exhaustiva al respecto. Las especies particulares que son susceptibles a esta clase de emisiones son los tiburones, patines, rayas, crustáceos, ballenas, delfines, peces óseos y tortugas marinas. Muchos de estos animales utilizan campos magnéticos naturales para navegar por su entorno. ### Altos costes de construcción Si bien los costes de generación a largo plazo son relativamente buenos en comparación con otros sistemas de energía renovable, el coste de construcción inicial hace que la inversión en energía de las mareas sea una empresa particularmente arriesgada. En primer lugar, la instalación de un sistema de mareas es un reto tecnológico. Los fabricantes compiten contra el océano en movimiento, y el equipo y los conocimientos técnicos necesarios para construir con éxito el sistema suelen ser muy costosos, especialmente en comparación con un parque eólico o solar. El segundo gasto se relaciona con el punto señalado en el punto anterior. Las empresas que administran un sistema de energía mareomotriz deben realizar un análisis continuo del efecto que tiene en el entorno específico en el que operan. Esto requiere la investigación y evaluación de ecologistas, biólogos marinos y expertos geográficos para mitigar la destrucción de ecosistemas sensibles, lo que puede ser costoso. Para terminar, te dejamos este artículo relacionado, y más información sobre otras energías como la térmica oceánica, la osmótica y por oleaje.